durer_rhino... le 20 mai 1515 arriva à Lisbonne, l'animal le plus extraordinaire que l'on ait vu en Europe depuis plus d'un millénaire : un rhinocéros.

Un rhino... céros... dites-vous ? Une bête avec une corne frontale ? Une licorne, donc. Non, non. Une bête féroce capable de tuer un éléphant.

Le roi Manuel Ier organisa donc le combat : Rhino contre éléphant. Le pachiderme apeuré ne fit que fuir et le monstre monocorne fut déclaré roi des animaux terrestres.

Le graveur Dürer en fit une représentation, sans l'avoir vu, d'après un dessin et un court commentaire envoyé par un imprimeur portugais. L'animal surnommé Ulysse est ainsi décrit :

"En 1515 fut offert à notre roi à Lisbonne, un animal venant des Indes Orientales et nommé rhinocéros (...). Il a la couleur d'un crapaud, et il est entièrement couvert d'épaisses plaques, celles-ci sont plus basses que chez l'éléphant, dont il est l'ennemi mortel. Il possède sur l'extrémité de son nez une forte corne aiguisée dont il se sert pour combattre. Grâce à cette corne et à sa peau tout aussi dure, il semble invincible".

(Source : Les Animaux célèbres, Michel Pastoureau, éd. Arléa, pp. 183 - 191)